病室の窓から見える景色をただ、見ているしかなかった。プロ1年目を終えた岩下大輝投手はチームが鴨川市で秋季キャンプを行っている11月6日、手術をした。右肘に強い違和感を覚えたのは宮崎フェニックスリーグが行われた10月。急きょ帰京し、横浜市内の病院で検査を行った。肘の疲労骨折に伴う痛みで、右肘内側側副靭帯再建手術が必要との診断が出た。術後3週間はギプス固定し、入院。6カ月後にシャドーピッチング開始で、9カ月後で通常のピッチングが目標。あまりに重い決断に、頭は真っ白になった。

 「もう、なってしまったものは仕方がないと思うしかない。あとは術後にどれだけの状態をつくれるか。そこからどう伸びるか。挫折や怪我が人を大きくする。オレもいろいろなけがや挫折を味わった。一通りのけがをしたよ。でも、それがあったからこそ、38歳まで野球をやれたと思っている。プラスに考えるしかない。岩下にはそういう話をした」

 神妙な表情で小野晋吾スカウトは、自身が初めて獲得をした選手のことを思った。その目の前では新たにマリーンズに入団する新人選手9人が無数のフラッシュを浴びていた。ちょうど1年前、岩下も笑顔で入団をしていた。ミラクル星稜のエースとして入団する注目の高校生ルーキーだった。

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 小野が現役を引退し、スカウト1年目だった2014年春。石川・星稜高校のグラウンドにあいさつに訪れた際、初めてその姿を見た。すぐにほれた。それはマリーンズのローテを長年務め、多くの一流投手たちを目の前で見てきた男が感じた直感だった。

 「いい体格をしていた。何よりも投げっぷりがよかった。それ以外にも球の切れ、体の使い方、すべてが目に留まった。何としてもマリーンズに入ってほしいと思った」

 まだ、スカウトになりたての1年目。それでも、自信があった。「マリーンズのエースになれる素材です」。スカウト会議で力説した。その熱意は球団に伝わった。ドラフト3位での指名。指名のあいさつに星稜高校を訪れ、握手を交わした日。契約を終え、マリーンズの帽子をかぶせた日。今でも忘れる事がない大切な思い出だ。

 手術して2日後、岩下の病室に訪問者があった。小野スカウトがお見舞いに訪れた。病院の食堂で2人だけで昼食をとった。「思ったより、痛くないです。順調です」。元気な声にホッとした。手術後に待っているのは、つらく長いリハビリ。その大事さを伝えた。

 「オレは手術をして、スケールアップして戻ってきている選手を何人も知っている。早いタイミングでやれてよかったと思うことだよ。それと、このリハビリ期間にしっかりと体をつくらないといけない。焦らず、今、できる事をしっかりやって、一回り大きくなってマウンドに戻ってこい」

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 大きく笑顔でうなずく姿にまた、安堵(あんど)した。2人はシーズン中から近況報告などをメールでやりとりを繰り返していた。お互い、大切に保存しているメールがある。2軍でプロ初登板した日のやりとり。8月27日のイースタンリーグ・ヤクルト戦(ロッテ浦和)。投げ終わった後、結果をメールした。1回を投げて3失点。ほろ苦いデビュー戦に「何とかデビューしましたが、まだまだです」と送った。小野からは「おめでとう。オレの負けだ」とメッセージが帰ってきた。そして「オレより早いデビューだよ。オレは1年目の最終戦だから」と添えていた。1軍で293試合に投げて85勝を挙げたマリーンズを代表する投手が1年目の最終戦までファームですらデビューできなかったことに驚いた。そして、自身を例えに出して独特の表現で励ましてくれたことに深く感謝をした。

 「自分を評価してくれた小野さんの顔に泥を塗らないように、絶対に頑張ります!」。力強く返信をした。小野スカウトは今でもそのメールをうれしそうに大切に保存している。

 岩下は12月3日に地元・金沢に帰省。地元で黙々とリハビリをこなしている。小野は来年から2軍投手コーチへの転身が決まっている。「特別扱いはしない。あくまで平等」とあえて突き放すように口にしたが、その存在は心強い限りだ。

 高校3年の夏、0-8で迎えた九回に一挙、9点を奪い、9-8で小松大谷高校に勝利して甲子園出場を決めた『ミラクル星稜』。あの時、どんな逆境でも笑顔を忘れず、諦めなかった姿勢を岩下なら、この人生の逆境の中で見せてくれるはずだ。

 (千葉ロッテマリーンズ広報 梶原紀章)

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