石垣島キャンプを打ち上げ、伊東監督(83)と握手する鈴木主将

石垣島キャンプを打ち上げ、伊東監督(83)と握手する鈴木主将

 室内練習場で一人、仁王立ちをしていた。指揮官は微動だにせず、アップする選手たちの動きのチェックを繰り返した。2月19日、キャンプ最終日。石垣島はあいにくの悪天候のため、練習メニューを変更し、室内練習場で練習が行われた。しかし、伊東勤監督の表情は温和だった。選手の仕上がりに目を細めた。

 「満足いくキャンプだった。若い選手が頑張ってくれた。ここからはさらに競争になる。一人でも多くの若い選手がチームの新しい顔になってほしい。それは2軍も一緒。みんなにチャンスを与える。その中から競争に勝ち抜いてほしい」

 キャンプ前夜のミーティングから言い続けてきたのは競争意識。投手陣も、野手のそれぞれのポジションも、競争を意識した日々を過ごしてくれたのがうれしかった。石垣島で過ごした21日間。しばし濃密だった日々を振り返った。

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 首脳陣にアピールをしようとグラウンドで激しい競争をする選手たちに配慮をし、キャンプ休日はあまり選手たちに会わない場所で過ごした。キャンプ最初の休日。地元の人から「おいしいかつ丼のお店がある」と聞いた。宿舎から車で1時間の距離にある食堂だった。試しに足を運んでみようと決めた。到着すると長蛇の列ができていた。「30分ほどかかります」と告げられた。それでも、一般客に混じって、一人並び続けた。

 「アツアツで本当においしかった。懐かしの味だったね。あれだけの行列ができるのには訳があると思ったけど、その通りだったね」

 次の休みも通った。今度は「40分待ちです」と言われた。それでもまた並んだ。待っている時間に、いろいろなことを考えた。しばし頭の中は野球から離れる。街の中心部から遠く離れた、便利の良い場所にあるわけではないお店に、これだけ多くの人が並んでまで食べたくなるかつ丼。ふとその事実に頭を巡らせてみた。人の心を動かす食事。一つの料理に魂をこめて手がける職人の腕に感銘を受けた。気持ちを新たにして、グラウンドに戻った。

 監督は孤独な職業だ。それはシーズンが始まれば、より鮮明になる。その采配で時にすべてが決まる。選手の人生を左右する。ファンの期待がその背中にのしかかる。

 「やり直しがきかないよな、監督は。采配でミスをしたとする。選手時代だったら、次、やり返すという思いでやればいい。だけど、監督はそうはいかない。基本的に、同じ状況は二度と、訪れてはくれない。その瞬間、瞬間のすべてが貴重で最初で最後」

 そんな指揮官に周りは気を使ってか、監督に就任してから、めっきり携帯電話が鳴らなくなった。負けた試合の後はなおさらだ。「そこまで気を使われなくてもいいのにね」と苦笑をするが、普段は温厚で、かつ丼を食べるために30分以上並ぶことをいとわない庶民的な男も、公式戦のベンチでの雰囲気はやはり違う。全身全霊をチームの勝利にささげる姿は鬼気迫るものがある。

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 今後の方策に思いを巡らし、いろいろな思いにふけりながら、島での最後の時間は過ぎた。練習メニューのすべてが終わり、選手たちは自然とマウンド付近に集合した。その中心にキャンプ直前に3年連続のキャプテンに指名をした鈴木大地内野手が向かった。

 「今年こそ、優勝をして伊東監督を胴上げしましょう。ここから気持ちを一つにして闘いましょう」

 主将の元気な声が室内練習場に響き渡った。選手、スタッフ、首脳陣、関係者全員が握手を交わし、キャンプの労をねぎらいあった。指揮官も一人ひとりの表情を見ながら満足そうな表情を浮かべた。

 「全員で戦って、勝ちたい。それは1軍のメンバーだけではなく、2軍も含めて全員。全員が戦力で、それぞれが競争し合いながら、よりレベルアップをする。そうすれば、チームも成長する。とてもいいチームになる。オレには確かな手ごたえがある」

 室内練習場を出ると、先ほどまでの暴風雨がうそのように空が青く澄んでいた。石垣の空はどこまでも青かった。「さあ、行くか!」。伊東監督は威勢よく車に乗り込んだ。選手たちも次々とバスへと向かった。いよいよオープン戦が本格化する。3月25日、QVCマリンフィールド。ファイターズとの開幕戦まで、あと約1カ月。伊東マリーンズは激闘の日々に向けた最後の仕上げに取りかかる。

 (千葉ロッテマリーンズ広報 梶原紀章)

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